Nos próximos dias 3 a 6 de junho, Portugal acolhe o “WATER World fórum For Life”, o maior evento europeu sobre a temática da água, os oceanos e sustentabilidade.

A iniciativa decorre no Centro Náutico de Monsaraz, numa organização da Câmara Municipal de Reguengos de Monsaraz em parceria com a empresa TheRace.

No painel, “O impacto da mudança climática na vida marinha”, que acontecerá no dia 4 de junho, Maike Baun será uma das oradoras, juntamente com Paul Watson, fundador do Greenpeace e da Sea Shepherd Conservation Society, uma instituição que procura a preservação dos oceanos.

Maike Baun, Sea Sheperd

Ambientalista, media coordinator da Sea Shepherd Conservation Society e elemento da Sea Shepherd Portugal, Maike Baun é uma figura de relevo na luta pelos direitos dos animais e pela defesa ambiental.

O pretexto da realização deste fórum sobre a água levou o Watts On a entrevistar Maike Baun, que antecipou algumas das ideias que irá partilhar no “WATER World fórum For Life”.

Para esta ativista alemã de 31 anos de idade e a residir em Lisboa, a conservação dos oceanos é uma missão que está ao alcance de todos e de cada um.

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Foto: RobbieNewby/SeaShepherd

► Pelo facto de a entrevista ter sido feita em inglês, optámos também por disponibilizar a versão original da conversa, a qual se encontra disponível mais abaixo.

Watts On (W): Quando é que as questões ambientais a levaram a tornar-se uma ativista?
Maike Baun (MB):
Estou envolvida com o bem-estar animal/marinho há muitos anos. Venho de uma família que sempre cuidou do nosso planeta e também os meus pais foram ativistas. Envolvi-me ativamente durante uma viagem pelo mundo de dois anos, em 2015. Nessa jornada, eu viajei por terra e mar e vi, em primeira mão, a destruição que estamos a causar ao nosso lindo planeta. Durante esse tempo, também me tornei instrutora de mergulho e trabalhei em diferentes organizações de conservação marinha nas Filipinas e nas Honduras. Obtendo conhecimento e informações cada vez mais aprofundados sobre a situação que os nossos oceanos estão a enfrentar, decidi dedicar a minha vida para salvar os nossos sete mares. Após essa viagem reveladora, mudei-me para Portugal. Em outubro de 2019 começamos o capítulo da Sea Shepherd Portugal com os meus colegas Chris Stores e Guiga Pirá. Além de trabalhar como coordenadora de marketing e media da Sea Shepherd Portugal, também sou voluntária nas nossas embarcações para lutar na linha de frente pela sobrevivência dos oceanos e dos seus habitantes. Claro, todo o trabalho que fazemos é voluntário. Além do ativismo, a minha paixão está no marketing e principalmente em aliar a sustentabilidade à minha profissão. Portanto, decidi usar a minha formação e conhecimento para apoiar empresas e organizações sustentáveis. Trabalho como freelancer para diferentes organizações e negócios com foco em sustentabilidade, empreendedorismo social e bem-estar animal/proteção ambiental. Este caminho permitiu-me juntar as minhas duas paixões – proteger o nosso maravilhoso planeta e o marketing – e criar um impacto duradouro nas práticas de negócios sustentáveis.

W: Quais são as principais ameaças à preservação dos oceanos?
MB:
A principal ameaça aos oceanos é, com certeza, a humanidade. Particularmente, o nosso consumo e exploração dos nossos recursos naturais e dos oceanos. A indústria pesqueira e a pesca ilegal, bem como a procura de pescado e a poluição que causamos são uma grande ameaça para os oceanos e a razão do seu estado.

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A principal ameaça aos oceanos é, com certeza, a humanidade.

Os nossos sete mares estão fortemente sobre explorados e, com o nosso consumo, estamos a esgotar o alicerce da reabilitação de muitas espécies. Por um lado, a procura por peixes é incrivelmente alta e, portanto, as indústrias pesqueiras ainda estão a prosperar. Em relação ao atum, por exemplo, é um tipo de peixe que costumava ter até 4,5 metros de comprimento – um tamanho que nem conseguimos imaginar, devido à sobrepesca. Uma nota importante aqui é que o atum, por exemplo, reproduz-se mais na primavera e quanto mais tempo viver – logo, se apanharmos os atuns enquanto ainda são pequenos e jovens, não damos à população a possibilidade de se recuperar e voltar a crescer para uma quantidade suficiente de indivíduos. Por outro lado, o peixe está a ser capturado com métodos horríveis, que causam muitos “danos colaterais” ao peixe/animal visado, mas também a tudo o que fica preso ou apanhado nas redes, palangres ou outros engenhos de pesca.

As chamadas capturas acessórias (peixes, mamíferos, crustáceos, etc.) morrem sem motivo, apenas para serem lançados de volta aos oceanos.

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Foto: kate/Unsplash

W: A poluição do plástico nos oceanos é maior do que nunca? Ou podemos afirmar que as coisas já estão a ficar um pouco melhores à medida que os cidadãos (aparentemente) estão a tornar-se mais conscientes em relação ao meio ambiente?
MB: Devo dizer que vejo uma tendência positiva em relação ao nosso consumo de plástico. As pessoas estão cada vez mais conscientes do problema e surgem muitos novos modelos de negócios que tratam do problema. Eu também trabalho para uma empresa desse tipo – um mercado online para produtos reciclados e gratuitos de plástico (plasticfreeworld.com).

Vejo uma tendência positiva em relação ao nosso consumo de plástico. As pessoas estão cada vez mais conscientes do problema.

mas ainda não chegamos a um ponto no nosso consumo que pudesse reverter o problema do plástico

Na minha opinião, a educação e a consciencialização estão a aumentar drasticamente, assim como o conhecimento comum sobre as causas dos perigos plásticos. O plástico não é apenas um poluidor pesado do nosso planeta, mas também perigoso para o corpo humano. Devido aos produtos químicos semelhantes a hormonas contidos no plástico, este material atua como um desregulador hormonal e vários estudos mostram a associação do plástico com vários tipos de cancro e deficiências ligadas ao género.

As pessoas também começam a perceber que o plástico que já temos no nosso planeta pode e deve ser reciclado. Temos uma quantidade tão grande de plástico no nosso planeta que não há necessidade de mais produção de plástico por gerações. Além disso, muitos materiais alternativos têm-se mostrado substitutos adequados para os plásticos como bambu e milho.

Procuro sempre ver as coisas de uma forma mais positiva e, por isso, quero realçar que as mudanças de consciência e de ação estão a aumentar, mas, com certeza, ainda temos um longo caminho a percorrer. Não chegamos a um ponto no nosso consumo que pudesse reverter o problema do plástico (nem do clima).

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Portanto, sim, temos um grande problema de plástico e temos que agir ainda mais. Precisamos começar a olhar para o nosso planeta de uma perspetiva diferente – não como o nosso recreio para explorar e destruir porque é “conveniente” fazer isso. Nós, cada um, todos os indivíduos e as grandes indústrias, devemos mudar a maneira como produzimos, consumimos, utilizamos e nos comportamos. Caso contrário, destruiremos os oceanos, o planeta e todas as espécies nele existentes, inclusive a humanidade.

W: Tem algum episódio interessante ou dramático que poderia partilhar, a respeito da poluição do plástico nos oceanos?
MB:
Sim, havia tantas histórias que eu poderia contar.

Estive em muitos lugares incrivelmente bonitos à volta do mundo para trabalhar em centros de conservação – é claro que ficamos nesses lugares durante vários meses. Durante esses meses, podemos ver como é que o mundo subaquático sofre. Lugares que estavam cheios de corais e peixes coloridos transformam-se em “cemitérios” de corais. Em Utila/Honduras, por exemplo, trabalhei com o centro de conservação “WSORC” (Whale Shark and Oceanic Research Center – centro de pesquisa oceânico e de tubarões-baleia). Além do reflorestamento de manguezais, pesquisa e outras funções, também tínhamos um viveiro de corais, onde literalmente cuidávamos dos corais para crescerem fortes e saudáveis ​​e finalmente colocá-los de volta no recife. Quando cuidamos desses animais pequenos e frágeis, tornamo-nos muito apegados. Todas as semanas íamos limpá-los de algas e sujidade, medi-los e vigiá-los – infelizmente, mesmo com muito cuidado e enfermagem, alguns deles ainda morreram da chamada doença da varíola branca (que causa manchas brancas irregulares que matam o coral) ou de branqueamento (que está diretamente relacionado com as mudanças climáticas e a um forte aumento de nutrientes e algas nas águas superficiais).

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Foto: Francesco Ungaro/Unsplash

Até mesmo a floresta de coral onde plantamos os corais saudáveis após termos cuidado deles, começou a branquear e possivelmente acabou por morrer. Para mim, ver esses espantosos e incrivelmente importantes animais morrerem é insanamente triste. O que as pessoas não percebem é a importância dos corais para a nossa sobrevivência, já que eles produzem a maior parte do oxigénio que respiramos e, também, são animais altamente desenvolvidos que vivem numa simbiose espetacular com Zooxanthellae – (uma alga).

A cada mergulho agarro numa rede para recolher lixo e infelizmente volto sempre com um saco repleto de lixo.

Também é muito triste ver quantos resíduos estão a ser descartados diretamente nos oceanos ou na nossa natureza. Mesmo em barcos de mergulho, as pessoas simplesmente atiram o seu lixo para os oceanos, sem se importar com quantos animais são prejudicados por isso. Acho horrível ver como usamos a natureza para o nosso prazer e ainda não nos preocupamos em protegê-la. Especialmente os oceanos – nós não pertencemos a este lugar, somos apenas visitantes que devem, de todos os modos, procurar proteger este maravilhoso ambiente e os seus habitantes. A cada mergulho agarro numa rede para recolher lixo e infelizmente volto sempre com um saco repleto de lixo.

E, claro, quando em campanha (por exemplo, nos nossos navios da Sea Shepherd), vemos muitas coisas horríveis a acontecer – em relação ao plástico, são definitivamente as “redes fantasma” que são a maior ameaça que observamos.

O equipamento de pesca abandonado é um grande poluidor dos oceanos – não só a própria rede, mas também o plástico que se acumula nela, assim como muitos animais que se enredam e morrem nas redes. Puxar redes como essas dos oceanos é realmente perturbador e triste.

peixes

W: A pesca ilegal é um problema que ocorre em todos os lugares? Tem alguns números para partilhar?
MB:
Vamos colocar o tema desta forma – não existem regras e regulamentos em alto mar. Então, sim, a pesca ilegal aparece em todos os lugares em alto mar. A pesca ilegal é um problema em todo o mundo, especialmente porque há muito dinheiro envolvido no comércio de peixes ou outras formas de vida marinha. A indústria pesqueira tem grande influência sobre muitas autoridades e é um forte lobby com muito poder monetário, o que a torna uma indústria muito atraente para muitos.

72 milhões de tubarões são mortos a cada ano. Em comparação: os tubarões ferem ou matam cerca de 10 pessoas por ano – e isso acontece por acidente

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Foto: Francesco Califano/Unsplash

Há muitas áreas cinzentas também, vejamos as barbatanas de tubarão. A barbatana de tubarão por si só é ilegal na Europa, o comércio com essas barbatanas, infelizmente, não é. A Espanha, por exemplo, é um dos principais produtores de barbatanas não processadas de tubarões, embora, em 2013, a UE tenha proibido o uso de barbatanas em navios de pesca para proteger os tubarões. Infelizmente, existem maneiras de contornar essa lei, como manter a barbatana no tubarão até que ele alcance o seu “destino final”. No entanto, falando em números, apenas para barbatanas de tubarão e sem “estatísticas negras”, 72 milhões de tubarões são mortos a cada ano. Este é quase o número de pessoas que vive na Alemanha – todos os anos! Em comparação: os tubarões ferem ou matam cerca de 10 pessoas por ano – e isso acontece por acidente. Os tubarões nem gostam de carne humana. No entanto, em cooperação com a iniciativa de cidadania da UE “Stop Finning”, estamos a tentar impedir essas práticas horríveis de uma vez por todas. Cada assinatura dos cidadãos europeus ajuda a salvar os nossos belos tubarões. Para votar contra a remoção e o comércio de barbatanas de tubarão na Europa, consulte stop-finning-eu.org

A pesca ilegal é definitivamente um grande problema e, devido à sua natureza ilegal, obter uma estimativa dos números é difícil. Mas muitos estudos falam de aproximadamente 50% da pesca ilegal, não declarada e não regulamentada , que representa 11-26 milhões de toneladas ou US $ 10 a US $ 23,5 bilhões de dólares. Mas os “números negros” são obviamente altos e as estatísticas reais provavelmente são ainda maiores.

W: Sem a cooperação das autoridades, não é possível acabar com a pesca ilegal. A Sea Shepherd Conservation obtém a cooperação dos governos nas suas missões? Quais as autoridades marinhas menos cooperantes que a Sea Shepherd tem encontrado no mundo?
MB:
É verdade que a cooperação dos governos é fundamental para o sucesso de muitas campanhas, principalmente daquelas que acontecem em águas que pertencem a um país. Realizamos muitas ações de cooperação com trabalho árduo e propostas baseadas em factos/números.

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Foto: MelissaRomao/SeaShepherd

Creio que todos já ouviram falar da indústria baleeira no Japão/Taiji, devido à falta de cooperação das autoridades e das regras e regulamentos do país, é difícil para nós ainda operar lá. Em relação ao Japão, a Sea Shepherd como organização e os seus membros foram banidos do país e alguns de nossos membros da tripulação foram presos porque a Sea Shepherd protegeu as baleias de um abate insano. Mesmo hoje, eu acho que não usaria o meu equipamento da Sea Shepherd em qualquer lugar do Japão; eles, efetivamente, não apreciam nenhum membro nosso. Acredito que a razão para o comportamento ultrajante está no medo do poder que a Sea Shepherd tem e das maneiras eficazes de parar as operações ilegais, bem como descobri-lo e exibi-lo na imprensa internacional.

não usaria o meu equipamento da Sea Shepherd em qualquer lugar do Japão; eles não apreciam nenhum membro nosso.

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W: Ouvi Christopher Storey [diretor da Sea Shepherd Portugal] falar no Planetiers World Gathering no ano passado. Ele disse que as redes fantasmas são um dos assassinos mais mortíferos dos oceanos, sendo responsáveis ​​por 10% do microplástico nos oceanos. Como é que esse problema pode ser resolvido?
MB:
Também participei no evento para a Sea Shepherd. Que grande cimeira! Sim, as chamadas redes fantasmas, que são basicamente redes de pesca abandonadas que flutuam nos oceanos, são uma grande ameaça aos nossos oceanos. Existem diferentes razões pelas quais eles são tão ameaçadores para os nossos sete mares. Em primeiro lugar, são armadilhas mortais para todos os habitantes dos oceanos e para os pássaros que neles se enredam. Um animal ou peixe que se enredar nessas redes não tem mais hipótese de sair dela e morre preso na rede. Em segundo lugar, as próprias redes são feitas de plástico e podem ser enormes (até 1 km de comprimento), por isso estão a poluir fortemente os nossos oceanos. Em terceiro lugar, o microplástico que anda à deriva e flutua nos oceanos fica preso nessas bolas de corda e muitas vezes agarra-se a elas.

Na Sea Shepherd Portugal recolhemos essas redes com mergulhadores experientes. Nós mergulhamos e tiramo-las do mar. Durante a campanha, recolhemos redes fantasmas dos nossos barcos (desenvolvemos métodos realmente eficientes para fazer isso no barco). Porém, depois de puxar essas redes fantasmas, cortamo-las para as tornarmos inúteis. Também trabalhamos com fabricantes, startups ou outras empresas que reciclam o plástico e o transformam em bolsas, roupas, brinquedos ou outros produtos.

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W: Como membro da Sea Shepherd Conservation Society, quais são as principais espécies marinhas selvagens ameaçadas de extinção?
MB:
Muitos animais e peixes altamente ameaçados. Tubarões, baleias, golfinhos, peixes, tartarugas, corais – é só escolher. Eu poderia dar-lhe uma lista interminável. A Sea Shepherd tem diferentes campanhas nas quais lutamos na linha de frente pelas diferentes espécies marinhas e a sua sobrevivência. No México, por exemplo, lutamos para salvar a Vaquita Marina, o menor mamífero marinho do mundo.

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Vaquita Marina

Ele vive em apenas um lugar no mundo, no Alto Golfo da Califórnia (México), pois é muito sensível ao meio ambiente. Esse mamífero não está ameaçado porque é um alvo, mas porque os cartéis praticam a pesca ilegal lá para pescar o peixe Totoaba por causa da sua bexiga natatória [as bexigas são altamente valorizadas e consumidas em sopas gourmet, designadamente pelas elites chijesas, n.d.r.]. A Vaquita acaba sendo capturada acidentalmente nas redes de pesca. Devido a essas atividades ilegais, há apenas uma estimativa de 6 a 19 indivíduos que sobraram na Marina da Vaquita.

W: O documentário Seaspiracy da Netflix teve o envolvimento da Sea Shepherd? Se sim, poderia falar-nos sobre essa experiência?
MB:
Bem, para nós é sempre emocionante ter equipas de filmagem a bordo que mostram o nosso trabalho. Não estive particularmente na campanha quando filmamos para Seaspiracy, mas noutra campanha onde filmamos para um documentário diferente. É um grande prazer e oportunidade para divulgarmos o nosso trabalho e a verdade sobre os oceanos. Os oceanos são um ecossistema impressionante que pode recuperar basicamente de qualquer coisa, exceto da humanidade. Documentários como Seaspiracy alcançam a base e mostram a verdade sobre a destruição que estamos a causar e o estado alarmante dos nossos oceanos, enquanto revelam as grandes mentiras que estão a ser contadas por autoridades, rtiquetas de sustentabilidade ou a comunicação social – isso é o que nós precisamos para abrir os olhos das pessoas.

Além disso, eu pretendo deixar sempre claro que o ativismo e as organizações ambientais não são sobre apontar o dedo a todos os que não são ativistas ou vegetaríamos ou usam um automóvel ou não vivem um estilo de vida sem desperdício. Queremos apenas que as pessoas entendam e vejam a situação de uma forma diferente. Queremos – tal como disse Sylvia Earle [biólogo marinha norte-americana, n.d.r.] – que as pessoas mudem o que puderem, não queremos que todos sejam perfeitos nisso, mas muitas pessoas que tentam; e juntos podemos fazer uma mudança enorme. Queremos ter certeza de que todos entendem a verdade e as consequências inevitáveis ​​que causamos e queremos incentivar a mudança.

W: A Shepherd Conversation Society também está em Portugal, embora recentemente, desde 2019. Quais são as principais dificuldades que enfrenta na implementação dos seus projetos em Portugal?
MB: Claro que todo o início é difícil, mas fomos uma grande equipa desde o começo. Começamos com três (Guiga Pirá, Chris Storey e eu) e crescemos muito bem desde o início. Certamente, leva tempo para ajustar tudo para operarmos como uma ONG e, principalmente, a papelada era demorada. Um obstáculo que tivemos e enfrentamos é o consumo de pescado que está profundamente enraizado na cultura portuguesa. Aumentar a consciencialização e mudar a opinião das pessoas em relação aos peixes e à indústria pesqueira exige resistência às vezes. Com a nossa fantástica equipa de voluntários já conquistámos muito em Portugal e pretendemos continuar a crescer.

Um facto que muita gente não sabe é que mesmo o “tradicional” bacalhau, que é basicamente o peixe que as pessoas querem experimentar quando se vai a Portugal, nem vem de Portugal mas sim da Noruega, já que a população em Portugal também está esgotada.

A Sea Shepherd foi fundada em 1977 por Paul Watson, um dos membros originais do Greenpeace. Trata-se de uma organização internacional sem fins lucrativos de conservação marinha que se envolve em campanhas de ação direta para defender a vida selvagem e conservar e proteger os oceanos da exploração ilegal e destruição ambiental. A Sea Shepherd usa ação direta para defender a vida marinha em alto mar e trabalha com as autoridades nacionais para combater a pesca ilegal em águas soberanas. “Os nossos oceanos e seus habitantes estão a morrer por causa da pesca predatória e da destruição do habitat. Os caçadores furtivos saqueiam santuários da vida marinha com impunidade e a pesca ilegal, não declarada e não regulamentada não é controlada em alto mar, longe do escrutínio público”, afirma esta ONG. Na missão para proteger os oceanos, a Sea Sheperd conta com 12 navios. O movimento de defesa dos oceanos tem presença em 20 países.

W: Existe algum projeto novo que a Sea Shepherd Conversation Society esteja a pensar lançar em Portugal?
MB:
Na verdade, fazemos parte da Sea Shepherd Global (SSCS que está a operar nas Américas). Estamos prestes a lançar a nossa primeira campanha em terra, o que é muito emocionante. E neste momento trabalhamos muito na recolha de dados, aumento da consciencialização, alcance, cooperações, donativos e educação. Trabalhamos de forma estratégica, por isso queremos divulgar, falar em eventos, educar crianças e adultos, trabalhar com o governo e sensibilizar a população portuguesa para as questões do país desde o início. Além disso, fazemos regularmente limpezas de praia e dos oceanos em mergulhos. Eventualmente, é claro que adoraríamos ter um navio nosso, mas isso não é nada que consideraríamos em lado algum agora. No entanto, para nós é muito importante que trabalhemos dentro de todas as regras e regulamentos e com uma estratégia para causar um impacto duradouro.

Sobre o WATER World Forum for Life:
O WATER World Forum for Life é uma iniciativa que pretende, através da água como um bem essencial para a vida e ponto de partida, abordar a sustentabilidade ambiental e as boas práticas de preservação do ambiente de uma forma transversal. Agregando sessões e debates com personalidades de renome de várias partes do globo, a desportos aquáticos sem combustível fóssil e um espetáculo multimédia de água e luz, o WATER World Forum for Life marca um forte alerta para a urgência de ações imediatas por parte da classe política e económica, bem como do público em geral.

W: Vai participar no “WATER World Forum For Life”, em junho, em Portugal. Qual será a sua mensagem principal? O que vai partilhar?
MB:
Definitivamente, quero partilhar otimismo. Não é tarde demais para fazer uma mudança. Eu quero dar uma visão aprofundada sobre o que estamos a fazer e como os oceanos são importantes para o planeta e para a nossa sobrevivência. Quero que as pessoas entendam que cada pequeno organismo dos oceanos é crucial para o ecossistema e que tudo está interligado. Quero que as pessoas saibam que todos os mitos, por exemplo, sobre tubarões não são verdadeiros e que esses peixes são criaturas maravilhosas e majestosas e nunca fariam mal aos humanos intencionalmente. Quero que as pessoas entendam que os animais sofrem em silêncio – eles sofrem por nossa causa e temos que mudar isso: temos que proteger cada ser neste planeta que não se pode proteger. Quero que as pessoas entendam que os animais não estão aqui para nos “servir”; eles são emocionais, têm empatia, comunicam entre si, amam, sentem, estão a sofrer. Quero partilhar o meu profundo amor pelos animais com o mundo, para que as pessoas reconsiderem ferir os animais para o seu próprio bem. Quero educar e orientar as pessoas para que façam as mudanças que puderem e para integrá-las nas suas vidas. Quero que as pessoas entendam que cada pequeno passo na direção certa é importante: de cada vez que apanhamos plástico, de cada vez que escolhemos comida vegan em vez de peixe/laticínios/carne, de cada vez que somos um modelo para os outros.

W: Em relação à conservação marinha, qual é o seu próximo projeto? O que está a Sea Shepherd Conversation Society a preparar na linha de frente?
MB:
A Sea Shepherd está basicamente dividida em Sea Shepherd Conservation Society, Sea Shepherd Global e todos os países (chamados de capítulos). Cada capítulo continuará a lutar pela vida marinha no seu país/linha costeira e pelo aumento da consciência e educação.

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Em relação aos navios que operam nas linhas de frente, a Sea Shepherd está a levar a frota de volta aos oceanos. Devido à pandemia da COVID-19, a Sea Shepherd teve uma ação muito restrita em algumas campanhas e para garantir a segurança da tripulação. O tempo foi usado para preparar, reparar e retocar as embarcações, para que os navios possam regressar à campanha: como as campanhas IUU (Pesca Ilegal, Não Declarada, Não Regulada) em África, a Campanha Milagro no México para salvar a Marina de Vaquita da extinção e a Operação Fiordes Sangrentos nas Ilhas Faroe para impedir a matança de baleias.

Algumas situações podem ser arriscadas, mas caso contrário, não poderíamos fazer uma mudança

W: Até agora, quais foram as missões de conservação mais arriscadas ou assustadoras em que participou? 
MB: Eu não acho que nada foi realmente assustador – pelo menos não no momento. Nas alturas em que pode ser arriscado, simplesmente fazemos o que fomos treinados para fazer. Depois, ao processar certas experiências, às vezes ficava impressionada em como nós, como equipa a bordo, gerimos a situação e não deixamos que chegasse a um ponto em que alguém estivesse em perigo. Acredito que as missões de conservação mais intensas são as nossas campanhas nas nossas embarcações. Algumas situações podem ser arriscadas, mas caso contrário, não poderíamos fazer uma mudança. E a nossa história mostra que funciona para chegarmos mais longe.

Claro que pode ser assustador saber quem estamos a enfrentar: cartéis, caçadores, a caça às baleias e a indústria pesqueira. No entanto, todos nós sabemos no que nos metemos e no que nos inscrevemos e eu daria a nossa vida pela causa. Também temos ótimos treinos e sabemos exatamente o que fazer em caso de emergência.

Maike Baun interview to Watts On (in english)

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Maike Baun

Watts On (W): Short bio presentation: when did the environment issues led you to become a volunteer and an activist? You belong to Sea Shepherd Conversation since when?
Maike Baun (MB):
I have been involved in animal/marine welfare for many years. I come from a family that has always cared for our planet and also my parents used to be activists. I became actively involved during a 2-year world trip in 2015. On this journey I traveled land and sea and saw the destruction firsthand that we are causing to our beautiful planet. During that time, I also became a diving instructor and worked in different marine conservation organizations in the Philippines and Honduras. Gaining more and more in-depth knowledge and information about the situation our oceans are facing, I decided to devote my life to saving our 7 seas. After that eye-opening journey I moved to Portugal and in October 2019 we started the Sea Shepherd Portugal chapter with my collogues Chris Stores and Guiga Pirá. Besides working as marketing and media coordinator for Sea Shepherd Portugal, I also volunteer on our vessels to fight on the front lines for the survival of the oceans and its inhabitants. Of course, all the work we do is voluntarily. Besides activism, my passion lies in marketing and especially in combining sustainability with my profession. Therefore, I decided to use my education and knowledge to support sustainable companies and organizations. I work as a freelancer for different organizations and businesses that focus on sustainability, social entrepreneurship and animal welfare/environmental protection. This path has allowed me to connect my 2 passions – protecting our wonderful planet and Marketing – and to create a long-lasting impact on sustainable business practices.

W: What are the main threats to ocean preservation?

MB: The main threat to the ocean is for sure humankind. Particularly, our consumption and exploitation of our natural resources and the ocean. The fishing industry and illegal fishing, as well as the demand for fish and the pollution that we cause are a major threat for the oceans and the reason for the status it is in.

Our 7 seas are heavily overfished and with our consumption we are depleting the foundation of rehabilitation of many species. On the one hand, the demand for fish is incredibly high and therefore, fishing industries are still thriving. Looking at tuna for instance, these fish used to be up to 4,5m long – a size we cannot even imagine anymore, because of overfishing. An important note hereby is that tuna for example reproduces more offspring the longer they live-  so if we catch tuna while they are still small and young, we don’t give the population a chance to recover and grow back to a sufficient amount of individuals. On the other hand, fish is being caught with horrific methods, that cause a lot of “collateral damage” to the targeted fish/animal but also to everything that gets entangled or caught in nets, long lines or other fishing gear.

The so-called bycatch (fish, mammals, crustaceans, etc.) dies for no reason only to be thrown back into the ocean.

W: The plastic pollution in the ocean is bigger than ever? Or things are already getting a little better as people (apparently) are becoming more environmental awareness?

MB: I have to say I do see a positive trend regarding our plastic consumption, people get more and more aware of the problem and a lot of new business models arise that deal with the problem. I work for such a business as well – an online marketplace for plastic free and recycled products (plasticfreeworld.com).

In my opinion the education and awareness are increasing drastically, as well as the common knowledge about the hazard’s plastic causes. Not only is plastic a heavy polluter of our planet, it is also dangerous for the human body. Due to hormone-like chemicals within plastic it acts as a hormone disrupter and several studies show the connection of plastic and several cancer types and gender impairments.

People also start to realize that the plastic that we already have on our planet can and has to be recycled. We have such a huge amount of plastic on our planet that there is not even the need for more plastic production for generations. In addition, a lot of alternative materials have shown to be an appropriate replacement for plastic such as bamboo and corn.

I always try to see things more in a positive way and therefore, I do want to emphasize that changes in awareness and actions are increasing, nevertheless we surely still have a long way to go. We haven’t reached a point in our consumption that could turn the plastic (nor climate) problem around.

So, yes, we do have a huge plastic problem and we have to act even more. We need to start looking at our planet from a different perspective – not as our playground to exploit and destroy because it’s “convenient” to do so. We, as in each and every individual and the big industries, must change the way we produce, consume, dispose, behave. Otherwise, we will destroy the oceans, the planet and each and every species on it and that includes humankind.

W: Do you have any interesting or dramatic episode you could share, regarding plastic pollution in the ocean?

MB: Yes, there are so many stories I could tell.

I have been to many incredibly beautiful places around the world to work in conservation centers – of course you stay in those places for several months. Within these months you can see how the underwater world suffers. Places that were full of colorful corals and fish turn into coral “graveyards”. In Utila/Honduras for example I worked with the conservation center “WSORC” (Whale Shark and Oceanic Research Center). Besides reforestation of mangroves, research and other duties, we also had a coral nursery, where we literally nursed corals to grow strong and healthy and to finally put them back in the reef. When you take care of these tiny fragile animals you become pretty attached. Each week we went to clean them from algae and dirt, to measure them and to look after them – sadly, even with a lot of care and nursing, some of them still died from the so-called white pox disease (which causes irregular white patches that kill the coral) or from bleaching (which is directly related to climate change and a heavy increase of nutrients and algae in the surface waters). Even the coral forest where we planted the healthy ones after we nursed them, started to bleach and eventually died. For me seeing these amazing and incredibly important animals die is insanely sad. What people don’t realize is how important corals are for our survival, since they produce the majority of oxygen, we breath and also, they are highly developed animals that live in a spectacular symbiosis with Zooxanthellae – (an algae).

I also find it really sad to see how much waste is being disposed directly into the ocean or in our nature. Even on dive boats, people just throw their trash in the ocean, careless of how many animals get harmed by it. I find it horrific to see how we use nature for our pleasure and still don’t bother to protect it. Especially the ocean – we don’t belong there, we are only visitors that should by all means try to protect this wonderful environment and its inhabitants. On each dive I take a net to collect trash and sadly I always come back with a bag filled with trash.

And of course, on campaign (e.g. on our Sea Shepherd vessels) we see a lot of horrible things happening – regarding plastic, it’s definitely the ghost nets that are a major threat we see.

Abandoned fishing gear is a big polluter for the ocean – not only the net itself but also the plastic that accumulates on it, as well as a lot of animals that get entangled and die in the nets. Pulling nets like that out of the ocean is really unsettling and sad.

W: Does illegal fishing a problem that occur everywhere? Do you have some figures to share about this?

MB: Let’s put it that way – there are no rules and regulations out at high sea. So yes it does appear everywhere in high sea. Illegal fishing is a problem around the world, especially since a lot of money is involved in the trade of fish or other marine life. The fishing industry has a massive influence on many authorities and a strong lobby with a lot of monetary power, which makes it a very attractive industry for many.

There is a lot of grey areas as well, let’s look at shark finning. Shark finning per se is illegal in Europe, the trade with those fins unfortunately isn’t. Spain for example is one of the leading manufacturers of shark unprocessed fins, although in 2013 the EU banned finning on fishing vessels to protect sharks. Sadly, there are ways around this law, such as keeping the fin on the shark until it reaches it “final destination”. However, speaking of numbers, only for shark fins and without dark figures 72 Million sharks get killed each year. This is almost the number of people living in Germany – every single year! In comparison: sharks injure or kill around 10 people each year – and this happens by accident. Sharks don’t even like human flesh. However, in cooperation with Stop Finning EU citizen initiative we are trying to stop those horrific practices all and for once. Each signature from European citizens helps to save our beautiful sharks. To vote against shark finning and trading in Europe, please see https://www.stop-finning-eu.org.

Illegal fishing is definitely a big problem and due to its illegal nature, an estimate of numbers is difficult. But many studies talk about approximately 50% of IUU (Illegal, Unreported and Unregulated) which accounts for 11-26 million tonnes or $10 to $23.5 billion Dollars. But dark figures are obviously high and the numbers are probably even higher.

W: Without the authority’s cooperation you cannot stop illegal fishing. Do Sea Shepherd Conservation get government’s cooperation on your missions? What is the less marine protection cooperative local authorities Sea Shepherd Conversation found in the world?

MB: True, the cooperation of governments is crucial for the success of many campaigns, especially for those that are taking place in waters that belong to a country. We accomplished a great deal of cooperation’s with hard work and fact-/number-based proposals.

I guess we have all heard of the whaling industry in Japan/Taiji, due to the lack of cooperation of authorities and the rules and regulations in the country, it is difficult for us to still operate there. Regarding Japan, Sea Shepherd as an organization and its members are banned from the country and some of our crew members were thrown in jail because Sea Shepherd protected the whales from insane slaughter. Even today, I don’t think I would wear my Sea Shepherd gear anywhere in Japan, they really do not appreciate any member of us. I believe the reason for the outrageous behavior lies in fear of the power that Sea Shepherd has and the effective ways to put a stop to illegal operations as well as uncovering it and displaying it on international media.

W: I heard Christopher Storey talk on Planetiers World Gathering last year. He said that ghost nets are one of the deadliest killers in the ocean. He said also that ghost nets are responsible for 10% of microplastic in the ocean. How that problem could be resolved?

MB: Oh yeah, I have been talking there as well for Sea Shepherd. What a great summit! Yes, so- called ghost nets, which are basically abandoned fishing nets that float about in the ocean, are a big threat to our ocean. There is different reasons why they are so very threatening to our 7 seas. Firstly, they are deadly traps for every inhabitant of the ocean and birds that get entangled in it. An animal or fish that gets entangled in those nets has no chance to get out of it anymore and suffers to death, trapped in the net. Secondly, the nets themselves are made of plastic and they can be massive (up to 1 km of length), so they are heavily polluting our oceans. Thirdly, the micro plastic that drifts and floats in the ocean gets trapped in those balls of rope and often sticks to it.

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We from Sea Shepherd Portugal collect those nets with experienced divers. We go on dives and pull them out of the sea. While on campaign we collect ghost nets from our boats (we have developed really efficient methods to do that from the boat). However, after pulling the ghost nets, we cut them to make them useless. We also work with manufacturers, Start-ups or other businesses that recycle the plastic and turn it into bags, clothes, toys or other products.

W: As a Sea Shepherd Conservation Society member, what are the main marine wild life species endangered?

MB: Many animals and fish highly endangered. Sharks, whales, dolphins, fish, turtles, corals – you name it. I could give you an endless list about it. Sea Shepherd has different campaigns where we fight on the front lines for different marine species and their survival. In Mexico for example we fight for saving the Vaquita Marina, the smallest marine mammal in the world. It lives only in one place in the world, in the upper Gulf of California (Mexico), since it is very sensitive to it’s environment. This mammal is not threatened because it is targeted, but because cartels practice illegal fishing there to fish the Totoaba fish for its swim bladder. The Vaquita ends up as bycatch in the fishing nets. Due to these illegal activities, there is only an estimate of 6-19 individuals left of the Vaquita Marina.

W: Seaspiracy Netflix documentary had Sea Shepherd involvement? If so, could you talk about that experience?

MB: Well, for us it is always exciting to have film crews on board that show our work. I haven’t been particularly on the campaign when we filmed for Seaspiracy but on another campaign where we filmed for a different documentary. It’s a great pleasure and opportunity for us to spread the word about our work and the truth about the oceans. The Ocean is such an impressive ecosystem that can recover from basically anything, but from humankind. Documentaries like Seaspiracy reach the rank and file and show the truth about the destruction we are causing and the alarming status of our 7 seas while uncovering the big lies that are being told by authorities, sustainability labels or the media – that is what we need to open people’s eyes.

Also, I always want reinforce activism and environmental organizations are not about pointing fingers at everyone who isn’t an activist or vegan or uses a car or doesn’t live a zero-waste lifestyle. We only want people to understand and take a different look at the situation. We want – just like the american marine biologist Sylvia Earle said – people to change what they can, we don’t want everyone to be perfect at it but many people that try and together we can make a massive change. We want to make sure everyone understands the inevitable truth and consequences that we have caused and we want to encourage to make a change.

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W: Sea Shepherd Conversation Society is also in Portugal, although recently, since 2019. What are the main difficulties you’re facing in implementing your projects in Portugal?

MB: Of course every beginning is hard, but we were a great team from the beginning. We started with 3 (Guiga Pirá, Chris Storey and me) and grew pretty much from the beginning quite well. Surely, it takes time to set everything up to operate as an NGO and especially the paper work was time consuming. An obstacle we were and are facing is the fish consumption that is deeply rooted in the Portuguese culture. Raising awareness and changing people’s minds regarding fish and the fishing industry requires stamina at times. With our amazing team of volunteers we have already accomplished a lot in Portugal and we plan on continuing to grow.

A fact a lot of people don’t know is that even the “traditional” Codfish, that is basically the fish people want to try when travelling to Portugal, doesn’t even come from Portugal but Norway, since the population in Portugal is also depleted.

W: Is there any new project that Sea Shepherd Conversation Society is thinking to launch in Portugal?

MB: Actually, we are part of Sea Shepherd Global (SSCS is operating in the Americas). We are about to launch our very first on-shore campaign, which is super exciting. And right now we work a lot on data collection, awareness increase, reach, cooperation’s, donations and education. We work strategically, so we want to spread word, speak on events, educate kids and adults, work with the government and make the Portuguese population aware of the grievances of the country to start with. Also, we do beach and dive clean ups regularly. Eventually, of course we would love to have a ship of our own but that’s nothing we would consider anywhere close as of now. However, for us it is really important that we work within all rules and regulations and with a strategy to make a lasting impact.

W: You’re going to participate in “WATER World Forum For Life”, in June, in Portugal. What will be your main message? What are you going to share?

MB: I definitely want to share optimism. It is not too late to make a change. I want to give insight knowledge about what we are doing and how important the oceans are for the planet and for our survival. I want for people to understand that each and every little organism in the ocean is crucial for the ecosystem and everything is interlinked. I want people to know that all the myths for example about sharks are not true and that these fish are wonderful and majestic creatures and would never intentionally harm humans. I want people to understand that animals suffer in silence – they suffer because of us and we have to change that: we have to protect each being on this planet that can’t protect itself. I want people to understand that animals are not here to “serve” us, they are emotional, empathetic, they communicate, they love, the feel, they are hurting. I want to share my deep love for animals with the world so that people would reconsider harming animals for their own sake. I want to educate and lent a guiding hand to people to make the changes they can and to integrate them in their lives. I want people to understand, each little step in the right direction matters: each time we pick plastic up, each time we choose vegan instead of fish/dairy/meat, each time being a role model to others.

W: Regarding the marine conservation, what is your next project? What are you (or Sea Shepherd Conversation Society) preparing in the frontline?

MB: Sea Shepherd is basically divided in Sea Shepherd Conservation Society, Sea Shepherd Global and all the countries (called chapters). Each chapter will continue fighting for marine life in their country/shore line and the increase of awareness and education.

Regarding the vessels operating on the front lines, Sea Shepherd is getting the fleet back in the ocean. Due to COVID Sea Shepherd was very restricted in some campaigns and to ensure the safety of the crew, the time was used to prepare, repair and brush up the vessels, so that the vessels can get back on campaign: such as the IUU (Illegal, Unreported, Unregulated Fishing) campaigns in Africa, the Milagro Campaign in Mexico to save the Vaquita Marina from extinction and the Operation Bloody Fjords in the Faroe Islands to stop the whale slaughter.

W: Until now what were your most risky or scary conservation mission you participate?

MB: I don’t think anything was ever really scary – at least not in the particular moment. In moments where it could get risky, we just do what we are trained to do. Afterwards, when processing certain experiences, I was sometimes impressed on how we as a team on board managed the situation and didn’t let it get to a point where anyone was in danger. I believe the most intense conservation missions are our campaigns on our vessels. Some situations might be risky but otherwise we couldn’t make a change. And our history shows that it works to go the extra mile.

Of course, it can be scary knowing who you are up against: cartels, poachers, the whaling and the fishing industry. However, we all know what we get ourselves into and what we signed up for and I would give our life for the cause. We also have great trainings and know exactly what to do in case of an emergency.

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